Short S.29 “Stirling”

Спецификация B.12/36, выданная в конце 1936 года, была призвана создать высокоскоростной дальний четырехмоторный стратегический бомбардировщик с высокой скоростью горизонтального полёта. Свои предложения прислали несколько фирм: Boulton-Paul, Supermarine, Short и Armstrong Whitworth. В рамках технического задания предусматривалось, что самолёт сможет нести 907-кг бронебойные или 227-кг фугасные бомбы. Нормальный полётный вес не должен был превышать 21773 кг, максимальный – 24041 кг, перегрузочный – 29484 кг. В составе экипажа из шести человек включалось три воздушных стрелка, которые обслуживали переднюю, заднюю и нижнюю выдвижную турели.

Несмотря на богатый опыт фирмы Armstrong Whitworth в постройке тяжелых самолётов фаворитами конкурса стали конструкторские бюро, которые ранее специализировались на постройке гидросамолётов. В скором времени стало ясно, что Supermarine, загруженная работами по доработке истребителя «Spitfire», не сможет уделить должного внимания бомбардировщику и в итоге фирма Short фактически осталась без конкурентов.

Начальный проект Short B.12/36 основывался на взаимозаменяемости части компонентов с летающей лодкой «Sunderland» – в частности, от неё заимствовалось крыло размахом 34138 мм. Фюзеляж, хвостовое оперение и прочие элементы конструкции проектировались таким образом, чтобы обеспечить бомбардировщику максимально высокие лётные качества. После рассмотрения эскизного проекта в Министерстве Авиации потребовали сократить размах крыла до 30480 мм, чтобы самолёт смог уместиться в стандартных ангарах. В результате, пришлось увеличить хорду крыла, что автоматически привело к увеличению его площади и пересмотру лётных данных.

Перед постройкой прототипа, получившего фирменное обозначение S.29 и название «Stirling», был изготовлен деревянный самолёт-демонстратор S.31 в масштабе 1:2 к оригинальному бомбардировщику. Испытания, проводимые с сентября 1938 года в обстановке большой секретности, показали правильность выбранной концепции. Когда начались тестовые полёты в A&AEE заказчик выдвинул новое требование – улучшить взлётно-посадочные характеристики самолёта. По мнению военных, это можно было сделать увеличением угла установки крыла с 3,5° до 6,5°. Провести подобную модернизацию уже не представлялось возможным, и а такой ситуации было принято решение увеличить стояночный угол на 3°. Также это привело к переработке конструкции стоек шасси и хвостового оперения, которое стало однокилевым, а на рулях высоты установили роговые компенсаторы.

Первый прототип «Stirling» (L7600) был готов весной 1939 года и 14-го мая он впервые поднялся в воздух. Этот полёт завершился аварией из-за заклинившего тормоза стойки шасси, в результате чего опытный образец пришлось списать. Второй опытный «Stirling» (L7605) впервые поднялся в воздух только 3-го декабря 1939 года.

Пока развивались эти события в Европе произошел аншлюс Австрии и раздел Чехословакии. В министерстве авиации были настолько обеспокоены нарастающей мощью Германии, что были готовы принять этот бомбардировщик на вооружение с учетом последующих доработок. Контракт на массовое производство«Stirling» Mk.I был заключен ещё до завершения испытаний второго прототипа и уже 7-го мая 1939 года первый серийный бомбардировщик (N3635) поднялся в воздух с заводского аэродрома.

Первая производственная серия оснащалась двигателями Bristol «Hercules» II, но начиная с Mk.I series II на самолётах стали устанавливать модернизированные «Hercules» XI со сварной трубчатой моторамой. Эти двигатели развивали мощность 1590 л.с. при 2900 об/мин на взлете и 1020 л.с. при 2500 об/мин на крейсерской скорости. Бомбардировщики с теми же моторами, но остальными компонентами силовой установки, разработанными фирмой Bristol, получили обозначение Mk.I series III.

Производство различных вариантов «Stirling» Mk.I продолжалось до 1943 года, когда на смену им пришли Avro «Lancaster» и HP.57 «Halifax». Развитие бомбардировщика сдерживалось отнюдь не из-за его плохих лётных качеств или предвзятого мнения руководства ВВС. Причина была гораздо прозаичнее. Основная проблема бомбардировщиков «Stirling» заключалась в том, что их бомбоотсек разделялся на три параллельные секции длиной 12,8 метра каждая, где было возможно разместить либо 227-кг фугасные бомбы, либо 907-кг бронебойные бомбы. Другое тип боеприпасов просто не планировался техническим заданием.

Тем не менее, попытки модернизации предпринимались постоянно. Ещё до войны фирма Short предложила модель S.34, которая разрабатывалась для спецификации B.1/39. В этом проекте предусматривался увеличенный размах крыла, модифицированный фюзеляж, две турели с 20-мм пушками и высотные двигатели “Hercules” XVIISM. Впрочем, Министерство Авиации этот проект отвергло, да и конкурс не привел к появлению хотя бы одного прототипа от конкурирующих фирм.

В 1941 году поступил на рассмотрение вариант S.36 «Super Stirling», созданный по спецификации B.8/41. Этот самолёт должен был иметь размах крыла 41376 мм и использовать двигатели Bristol “Centaurus”. Максимальный вес должен был составить 47174 кг, а расчетная дальность полета 6436 км при 483 км/ч с бомбовой нагрузкой в 4545 кг. И снова фирма Short потерпела провал, а победителем стал Vickers «Windsor».

Что касается доработок по серийным самолётам, то в 1941 году, было принято решение наладить выпуск «Stirling» Mk.II в Канаде. Эта модификация должна была оснащаться американскими моторами Wright R-2600-A5B “Cyclone» (1600 л.с.), но заказ на 140 самолётов был аннулирован.

В серию пошла модификация «Stirling» Mk.III, на которой устанавливались двигатели “Hercules” XVI с подвесными маслорадиаторами, развивавшими по 1635 л.с. Максимальная скорость самолёта повысилась до 434 км\ч на высоте 4420 метров, но остальные характеристики практически остались на прежнем уровне.

Далее конструкторы фирмы Short сконцентрировались на разработке военно-транспортных и вспомогательных модификаций, что нашло отражение в варианте«Stirling» Mk.IV. В 1943 году для этой цели было переоборудовано два серийных бомбардировщика Mk.III с номерами EF506 и EJ512. Новой функцией самолёта стала буксировка планеров, для чего в хвостовой части фюзеляжа установили специальные замки на кронштейне. Верхняя и носовая турели при этом снимались. Предусматривался также десантный вариант, который оснащался остекленной хвостовой частью фюзеляжа и десантным люком за бомбоотсеком. Оба прототипа поступили на испытания летом 1943 года и прошли их вполне успешно. Осенью первые серийные Mk.IV поступили на вооружение RAF и были направлены в состав 190-го, 196-го, 299-го и 622-го эскадронов. Некоторые самолёты-буксировщики, которые могли буксировать один планер «Hamilcar» или пять(!) планеров «Horsa», летали без хвостовой турели. Эти машины активно использовались во время вторжения в Нормандию и в десантных операциях на территории Германии.

Последней серийной модификацией стал «Stirling» Mk.V, являвшийся транспортно-пассажирским самолётом. Носовая часть самолёта была расширена и выполнена откидывающейся, а в правом борту появилась большая грузовая дверь. Полезная нагрузка Mk.V могла быть самой разнообразной: 40 пассажиров, 20 парашютистов с полной выкладкой, 12 носилочных плюс 14 сидячих раненых, 2 джипа с прицепами или 1 джип с полевой 6-фунтовой пушкой, прицеп-передок и расчет орудия. Всего было заказано 160 самолётов, которые планировалось использовать в рамках подготовки для вторжения на японские острова. Транспортное Командование приняло первые Mk.V в январе 1945 года, но использовались они недолго и с 1946 года стали постепенно выводиться из эксплуатации. На базе этого самолёта был разработан проект S.37 “Silver Stirling”, доработанный для перевозки 30 пассажиров. Работы проводились в рамках спецификации C.18/43 с большой долей вероятности на победу в конкурсе. Несмотря на ряд высоких заявленных показателей военные сделали свой выбор в пользу гражданского варианта бомбардировщика «Halifax».

 

В общей сложности, с 1940 по 1945 гг., было собрано 2382 самолёта «Stirling». Бомбардировщики находились на вооружении 11 эскадронов RAF и, несмотря на ряд недостатков, зарекомендовали себя с хорошей стороны. В годы войны они выполнили 18440 боевых вылетов, оказавшись особенно ценными на начальном этапе бомбардировок военных объектов в Германии и на территории оккупированной Франции.

Тактико-технические данные тяжёлого бомбардировщика Short “Stirling” Mk.III:

Длина – 26,593 м
Размах крыла – 30,2 м
Площадь крыла – 135,63 м.кв.
Высота — 6,93 м
Вес пустого – 19595 кг
Вес взлётный – 31751 кг
Скорость максимальная – 423 км/ч
Скорость крейсерская – 323 км/ч
Скороподъёмность — 250 м\мин
Дальность – 4830 км (практическая)
Потолок – 5332 метров
Экипаж – 7 человек
Двигатель – четыре 14-цилиндровых радиальных двигателя Bristol “Hercules” XVI по 1650 л.с. каждый
Вооружение — восемь 7,69-мм пулеметов Browning
Бомбовая нагрузка — до 6350 кг бомб